La batalla de 13 años de Europa para acabar con las tarifas de roaming móvil finalmente llega a su fin.

Para los funcionarios de menor rango de la UE, terminar con el roaming era una cruzada romántica. Fue la política de la UE la que podía creer, beneficiarse y vender a las masas.

Encuestas de opinión para la UE, muestran que el 94% de los europeos apoya el fin de las tarifas de roaming.

El problema, era simple. Los proveedores de teléfonos móviles tenían a sus clientes atados cuando viajaban al extranjero.

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No hay mucha competencia en el mercado cuando estás a mil kilómetros de tu casa, pero depende de tu teléfono.

Los cargos de roaming también eran una prueba digital de que la UE no estaba a la altura del siglo XXI.

¿Cómo puede haber fronteras de la UE con algo tan básico como el teléfono que se volvía menos útil y más caro cuando se cruzaba una frontera nacional?

Un drama en cuatro actos

Si las guerras itinerantes hubieran sido escenificadas como una obra de teatro, se habría desplegado en cuatro actos.

Sus estrellas habrían sido las comisarias europeas Viviane Reding y Neelie Kroes. En el Parlamento Europeo, la diputada española Pilar del Castillo y la eurodiputada británica Vicky Ford han desempeñado papeles secundarios.

Y hubo partes paralelas para Martin Selmayr, ahora jefe de personal de Jean-Claude Juncker, y el suyo, que sirvieron durante un tiempo como portavoz digital de la Comisión.

Juego de codiciosos villanos: nombres familiares como Vodafone, Orange y T-Mobile.

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Después de un intento abortado en 2004 por parte de la Comisión de controlar las tarifas de roaming a través del derecho de la competencia, Reding y Selmayr empezaron a rodar en 2007 estableciendo precios máximos para llamadas y mensajes de texto. Ese fue el Acto I – un trabajo bien hecho, pero solo medio hecho.

Cuando Kroes reemplazó a Reding en 2010, los datos se habían convertido en el nuevo petróleo. Y sin embargo, todavía cuesta 6 € por cada megabyte de datos descargados durante un viaje a otro país de la UE.

No había nada que impidiera a una compañía de telecomunicaciones cobrar a un usuario 10.000 € o más por descargar un video accidentalmente o por olvidar desactivar las actualizaciones por correo electrónico.

El Acto II estaba previniendo la «conmoción de facturas» al limitar automáticamente los cargos de itinerancia a 50 € al mes a menos que el cliente solicitara activamente más e incluía datos en los límites de precios.

El acto III, era puro drama. Para 2012, la UE era adicta a la reducción anual del coste de la itinerancia.

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Los buenos titulares eran irresistibles para los políticos que de otro modo se ahogaban en noticias sobre la crisis financiera y económica. Fue una grieta política.

Pero el problema subyacente – las empresas cerradas en los mercados nacionales y los clientes sobrecargados como resultado – se mantuvo en su lugar.

‘Paquete de ladrones’

La Comisión, con la esperanza de darle al mercado otra oportunidad para clasificarse, golpear, crear algo llamado «Local Break Out». Si el nombre no tenía sentido, su impacto en el mundo real no era mucho mejor.

La idea era permitir a los consumidores elegir una compañía diferente si su operador de telefonía móvil estaba cobrando excesivamente.

En la práctica, por supuesto, nadie quería ir a buscar y firmar un contrato por separado para un fin de semana en Roma con sus maletas de viaje.

Lo peor estaba por llegar. Bajo Kroes, las relaciones entre la UE y la industria no tocaron fondo.

Las cosas se pusieron tan mal que, a finales de 2012, el grupo de presión de telecomunicaciones principal en Bruselas, Luigi Gambardella, se había convertido en persona non grata en la oficina Kroes.

La pareja tuvo que ser separados físicamente por un guardia de seguridad en una conferencia en Azerbaiyán.

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En 2013, los esfuerzos para poner fin a los cargos de roaming habían chocado contra la pared. La mayoría de las empresas se movieron sólo en la medida en que la ley de la UE les obligó.

Ese año, el comisario holandés se presentó en una reunión de la Junta de Vodafone para llamar a los ejecutivos «un paquete de ladrones».

«T-Mobile ofrece roaming global sin coste extra para los clientes estadounidenses», que más tarde twitteo “¿Por qué diablos no en Europa?”

Las luchas internas en la Comisión

Kroes fue detrás de las espaldas de sus asesores de política y dijo que hablaría con un discurso ante el Parlamento para incluir un plan para poner fin a los cargos de roaming.

Después de decir a los eurodiputados que estaba desechando su discurso original, Kroes les ofreció un obsequio electoral que no podían negarse: «¿Se unirán conmigo para construir algo especial entre ahora y las elecciones europeas? Quiero mostrar a los ciudadanos que la UE es relevante para sus vidas «.

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Era un plan atrevido y fue casi descarrilado por los arquitectos fundadores del esfuerzo para poner fin a las tarifas de roaming.

Martin Selmayr fue entonces ascendido a Jefe de Gabinete de Viviane Reding y trató de bloquear el plan dentro de la Comisión y menospreciado a los periodistas.

Un «Comité de Evaluación de Impacto» de la Comisión rechazó dos veces los planes por falta de pruebas detalladas que era la ley necesaria. Reding instó a los comisionados a no dejar que el proyecto de ley viera la luz.

Selmayr estaba presionando a Reding para que fuera el próximo presidente de la Comisión (antes de cambiar de caballo a Jean-Claude Juncker), y ambos querían la gloria de terminar las tarifas de roaming por sí mismos, como parte de una revisión más amplia de la legislación de telecomunicaciones que Kroes estaba pasando por alto.

Las compañías de telecomunicaciones eran previsiblemente enfurecidas.

Los ejecutivos vieron a un político hambriento de atención. Kroes cogió su dinero y envenenó a sus relaciones con los clientes.

Un enemigo inapropiado

Este año, las instituciones de la UE llegaron a un compromiso sobre los detalles que matarían a la bestia itinerante, y finalmente levantaron la cortina del Acto IV.

Incluso con la línea de meta a la vista en 2016, el desastre fue sólo un paso. Las empresas continuaron luchando en una guerra de guerrillas por los detalles.

La Comisión casi descarriló con una sugerencia impopular para limitar la itinerancia libre de costes a sólo 90 días por año y 30 días a la vez.

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Hoy el drama ha terminado

Si compras 1 GB de datos en casa, puedes utilizarlo en cualquier lugar de la UE sin ningún cargo adicional. Lo mismo para llamadas y mensajes de texto.

En definitiva, sin embargo, a pesar de todo el tiempo y esfuerzo, ninguno de los principales jugadores salió victorioso.

La lucha por preservar las tarifas de roaming pone a las compañías de telefono en el lado equivocado de la historia; Su lucha contra la Comisión los distraía de sus verdaderos enemigos: las disruptivas empresas tecnológicas estadounidenses.

Incluso mientras los europeos luchaban por el pastel móvil que horneaban en los años noventa, los iniciados en Internet estadounidenses estaban cocinando un nuevo pastel aparentemente cada minuto.

En cuanto a la UE, estaba demasiado ocupada luchando contra las compañías de telecomunicaciones para ver cómo el dragón de la globalización se alzaba detrás de él.

Aun cuando estábamos estableciendo bancos telefónicos multilingües en la Comisión para vender la idea de roaming gratuito, decenas de millones de europeos se enfadaban por temas mucho más grandes.

Las llamadas telefónicas más baratas son excelentes, pero no reemplazan su trabajo en la fábrica en quiebra.

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La batalla de roaming era un producto de su tiempo, un lujo lanzado en un período de expansión esperanzada.

En una era de crisis, populismo y geopolítica peligrosa, la UE necesita escoger mejor sus luchas. Ya no puede permitirse el lujo de iniciar batallas de 10 años sobre temas tan tentadores, pero menores.

Ryan Heath, ex portavoz digital de la Comisión Europea.

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